Until He Was Gone – Kabanata 42

Kabanata 42

 

 

Mabuti na lang at pagkatapos ng Xavier Days ay naging busy na ulit kami sa school. Hectic na ang schedule namin sa sobrang daming ipa-practice. Maging ang Physical Education na subject ay nangangailangang tutukan. Halos araw-araw akong pagod dahil sa mga ginagawa namin sa school.

“Klare, lunch?” tanong ni Elijah nang naabutan niya kami sa benches sa tapat ng Chapel sa loob ng school.

Napansin ko ang pagtingin sa malayo ni Hannah at ang bulong-bulungan nina Julia at Liza sa gilid.

“Uh… Uhm… Sumama ka na lang muna kina Josiah, Elijah. Sasama ako sa kanilang mag-lunch, e,” sabi ko.

Madalas ay kami ang magkasama ni Elijah sa lunch. Puwedeng sa bahay o sa fast food. Madalas ay kasama namin si Azi o si Claudette. At ang mga madalas na araw na iyon ay tuwing wala sina Erin, Julia, Hannah, at Liza na nakaabang. Ngayon, nakasama ko sila dahil sa isang reporting namin bago magbakasyon.

“Oh, okay.” Pinasadahan ni Elijah ng tingin ang mga kasama ko.

Hanggang ngayon ay hindi pa rin nakaka-recover si Hannah sa ginawang pagtanggi ni Elijah. Ni hindi ko nga alam kung nagkausap na ba ang dalawa simula noon. Simula rin kasi noon ay palagi na lang kami ang magkasama ni Elijah.

“Sige, enjoy your lunch.” Ngumiti siya at umalis nang inaakbayan ni Azi.

May sinasabi na naman si Azi sa kanya at paniguradong tungkol na naman iyon sa mga babae. Minsan gusto kong patahimikin na lang si Azi. Masyado siyang maraming maibibigay na ideya kay Elijah.

Naisip ko minsan na puwedeng umalis na lang si Elijah at iwan ako sa oras na makahanap sila ni Azi ng ‘perfect’ girl. Lalo na’t may sabit ako at ang mahanap nila ay wala, mas nakakalamang talaga ang ibang babae. Pero naisip ko ring wala nang puwang ang pangamba para sa akin. Alam ko na may hangganan ang sa amin ni Elijah. Kung makahanap man siya ng iba sa mas madaling panahon ay mas mabuti na rin iyon. Hindi pa masyadong nag-uugat nang malalim ang damdamin namin para sa isa’t-isa. Hindi nga ba?

“Si… Elijah ba ang palagi mong kasama sa lunch, Klare?” tanong ni Erin habang nanliliit ang mga mata.

“Uh, madalas si Claudette.” At kasama pa rin si Elijah pero hindi ko sasabihin iyon.

Tumango si Erin ngunit nanatili ang titig niya sa akin.

Lumipas pa ang ilang araw at mas na-excite ang mga kaibigan ko sa Christmas Party na ipaplano. December 27 pa naman iyon gaganapin pero excited na sila. Nagkaroon na rin kami ng kris kringle. Iyon nga lang, dahil masyado kaming marami ay malabong nasa mga kaibigan ko lang ang mabubunot ko. Ang nabunot ko ay isa sa mga lalaking kaibigan ni Chanel. At ang nabunot naman ni Elijah ay si Azi.

“Anong ibibigay ko sa kanya? Sex toy?” ani Elijah.

Sinapak ko siya nang narinig ko iyon. Nasa loob kami ng sasakyan niya at papauwi na kami ng bahay.

“Baliw ito!” sabi ko.

“Totoo naman. Kaysa humanap siya ng babae riyan at magkasakit lang siya, mabuti pa ganoon na lang.”

Nanliit ang mga mata ko nang tinitigan ko siya. Nakatingin siya sa daan at natatawa pa rin.

“Anong gift mo sa akin?” tanong niya.

Uminit ang pisngi ko. “Hindi naman ikaw ‘yong nabunot ko.”

Hindi ko alam kung paano ko sasabihin sa kanyang gabi-gabi kong iniisip kung ano ang maibibigay ko sa kanya. Wala akong alam. Kilalang-kilala ko siya ngunit hindi ko alam kung ano ang ibibigay ko sa kanya kaya ginawa ko iyang alibi dahil wala pa akong maisagot.

“Madaya ‘to.” Sumulyap siya sa akin.

Tumawa ako.

“Alam mo bang si Azi ang nakabunot sayo?” Kumunot ang noo niya.

“What? Ba’t mo sinabi! Dapat ay secret iyon!” angal ko.

“I want to just kill him. Gusto ko sanang magpalit kami kaso hindi siya pumapayag. At isa pa, siya ang nabunot ko kaya kung magpapalit kami, siya ‘yong magbibigay ng regalo sa sarili niya. Dalawang beses ko pa siyang nabunot.” He sighed.

Hindi ko mapigilan ang pagngiti. Elijah’s so cute when he’s frustrated. Nakita kong nag-iba ang ekspresyon niya nang tinigil niya ang sasakyan sa bahay namin.

“Erin’s here,” aniya.

Naaninag ko agad ang nakahalukipkip na si Erin sa baba ng building namin. Kinalas ko ang seatbelt ko at lumabas na. Nakauniporme siya at bitbit niya pa ang mga libro niya.

“Erin?” tanong ko.

Ngumisi siya. “Hinihintay ko lang si Ate Chanel. Sabi niya rito ako maghintay, e.” Sumulyap siya sa kakalabas lang na Elijah at biglang may bumusina sa likod ko.

Nilingon ko at nakita ko ang kotse ni Chanel na nag-park malapit sa Chevy ni Elijah.

“Oh, there she is!” Sabay turo ni Erin at umalis na agad para pumasok doon.

Binaba ni Chanel ang salamin at nakita ko agad ang mapanuring mga mata niya. Pabalik-balik niya kaming tiningnan ni Elijah bago kumaway at umalis. Kumalabog ang puso ko. Gusto kong balewalain pero hindi ko magawa. I know there’s something fishy about that scene.

“Elijah, tingin ko nakakahalata na sila,” sabi ko.

Kinagat ni Elijah ang kanyang labi. Tiningnan ko lang siya ng nakakunot-noo at lumipad ang pag-iisip ko sa araw na mabubuking kaming dalawa. “Alright, we’ll loosen up,” aniya.

Lumunok ako at tumango.

“I don’t want you upset over this. We’ll loosen up.”

He’s true to his word. Nang nagtipon kaming magpipinsan para sa nalalapit na family Christmas party ay wala si Elijah.

“Elijah’s not here yet? No shit?” ani Azi nang isang oras na siya sa bahay at wala pa rin si Elijah.

“Where is he, Klare?” tanong ni Erin.

“I don’t know.” I lied.

Ang totoo niyan ay nagpaalam siya sa aking magpalipas na lang muna ng araw sa gym dahil sa pagiging busy ko. Sinabi ko rin sa kanyang hindi na muna ako magti-text habang nandito sila. Inabala ko ang sarili ko sa pagbi-bake ng meryenda namin.

“Tulungan na kita, Klare,” sabi ni Claudette at kinuha iyong pan sa oven nang naluto na ito. “Si Elijah?” bulong niya.

“Nasa gym,” sagot ko.

“Nag-away kayo?” bulong niya ulit.

Umiling ako.

Hindi ko na sinabi kay Claudette ang plano namin ni Elijah. Hindi rin naman siya nang-usisa. Kaya ang resulta sa sala ay punong-puno ng usapan sa taong wala roon.

“I bet 500 bucks, si Hannah talaga ‘yong kinahuhumalingan ni Elijah,” ani Azi at tumango-tango pa siya dahil sa pagiging overconfident “Gym equals Hannah.”

Nilingon ako ni Erin habang kumakain ng butter cake na niluto ko. “What do you think, Klare?” tanong niya.

Nagkibit-balikat ako.

“Hindi ba kayo ang close ni Elijah. How come hindi mo alam?” Kumunot ang noo niya.

Kumalabog ang puso ko. I need to calm down. Calm down. Ang tangi kong naiisip ay katulad itong pakiramdam ko nang in-interrogate ako ni Pierre at Ate Yasmin. Natatakot ako.

“He’s secretive, Erin, at saka may mga lakad siyang hindi ko alam.”

I thought those excuses can hold her ideas about us but I was wrong. Nang nagkaroon na kami ng Christmas Party sa N Hotel kasama ang mga relatives namin, naabutan ko siyang tinitingnan ang cellphone ko habang abala ako sa pagkuha ng regalong natanggap ko galing sa nakabunot sa akin.

“Erin?” Tumaas ang boses ko.

Nanlamig ang kamay ko nang nakita kong hawak-hawak niya ang cellphone ko. Oo at may password iyon na tulad ng kay Elijah ngunit hindi ko pa rin maiwasan ang kaba.

“I was just checking,” aniya.

Kumunot ang noo ni Elijah sa inasta ni Erin. Umamba siyang magsasalita na ngunit ako na mismo ang nagsalita para mapigilan na siya. “Kunin mo na ‘yong regalo mo roon!” sabi ko.

Nalaglag ang panga ni Erin sa akin. “Alright, alright! Don’t shout at me,” aniya at binitiwan ang cellphone ko.

Nakita kong uminom si Elijah ng tubig habang umuupo ako at kinukuha ang cellphone ko.

“Sorry, hindi ko napansin,” bulong niya. “I was looking at you the whole time.”

Kinagat ko ang labi ko. “I’m scared, Elijah. Tingin ko ay may hinala na talaga siya.”

Suminghap siya at tinitigan ako. “I really don’t like this idea of yours. Mabuti pa ay sabihin na lang natin sa kanila ngayon.”

Naestatwa ako sa sinabi ni Elijah sa akin. Fuck, no! Hindi puwede! Umiling ako at nakita ko siyang pumikit at pinasadahan ng kanyang palad ang kanyang buhok.

“Stop worrying, please. You’re frustrating me.”

Ngumuso ako. “Sorry. Hindi ko lang mapigilan.”

Nagkatuwaan pa kami sa hotel. May mga pa-games at kung ano-ano pa. May para sa mga matatanda at para naman sa mga bata. Masaya ang Paskong ito. Hindi ko nga lang alam kung masaya ba si Elijah. Nilingon ko siyang nakangiti habang pinagmamasdan kami ni Charles na nagpapa-picture sa photobooth na inarkila ng pamilya. Kinindatan niya ako nang nakitang nakatingin ako sa kanya. Hindi ko maiwasang malungkot.

I know why he stayed this Christmas. Sa aming mga Montefalco, sila lang ng kanyang pamilya ang nangingibang bansa tuwing Christmas. Sina Damon at Rafael, parehong destino ang mga magulang nila sa Europa o Maynila ngunit umuuwi sila tuwing Christmas. Ang pamilya naman ni Elijah ay talagang nangingibang bansa para lang i-celebrate doon ang Christmas at New Year.

“Ate, why is Kuya Elijah here? Hindi ba every Christmas he’s abroad?” tanong ni Charles sa akin.

Nagkibit-balikat ako at yumuko ako kay Charles. “You call him, please? I think he’s lonely. Wala siyang kasabay mag-photobooth,” sabi ko.

Masayang tumango si Charles at kumaripas na kay Elijah.

Nakapulang polo shirt at kulay dark blue na maong si Elijah. Natawa ako nang tamad siyang tumayo pagkahila ni Charles sa kanya.

“Dapat ay pinagsasabihan ninyo ang kuya ninyo na rito na lang sa Cagayan de Oro mag-Christmas,” sabi ni Mommy kay Daddy sa harap ng mga tito at tita ko. “Dual Citizenship is not an excuse to be somewhere else. Look at Elijah, he’s here. He values our family.”

Sumang-ayon ang mga kapatid ni Daddy sa sinabi ni Mommy

Tumatawa sa photobooth sina Erin at Azi. May wig pa si Azi na sinuot at si Erin naman ay naglagay ng mustache.

“Kami naman!” sabi ko nang dumating si Elijah.

“O sige!” Tumawa si Azi at umalis doon para bigyan kami ng space.

Noong una ay kaming tatlo lang. Panay ang piggy back ride ni Charles kay Elijah habang ako ay pinagmamasdan ang dalawa at natatawa na lang.

“Ang cute!” sigaw ni Claudette.

Nilingon ko siya at agad niyang kinagat ang kanyang labi. Nakapulang peplum dress siya at nakatali ang mahaba at straight na buhok. Nakapula kasi kaming lahat. Color-coding para magandang tingnan sa picture.

“Wait lang, Ate. I’m gonna call Mom and Dad,” sabi ni Charles at tumakbo ulit palayo sa aming dalawa.

Nilingon ako ni Elijah at nagtaas siya ng kilay. Yumuko ako at na-realize na kaming dalawa na lang ang nandoon.

Narinig ko ang click ng camera sa photobooth. Shit! Nakunan kaming dalawa na ganoon? Bigla akong hinila ni Elijah palapit sa kanya at nagawa pa niyang ngumiti habang inakbayan ako. Hindi ako makangiti. Ang lakas ng kalabog ng puso ko sa ginawa niya. Pinapanood kami ng mga pinsan namin!

“Ako rin!” sabi ni Azi at siniko si Elijah para lang makasingit sa’min

“Ako!” sabay singit ni Josiah.

“Me too!” sigaw ng awkward na si Claudette at nakisawsaw silang tatlo sa amin.

Napalunok ako at kumalas kay Elijah habang nakitang nagkatinginan sina Erin at Chanel. Dammit! I need a break. Umalis ako at hinayaan silang magkagulo sa photobooth.

Mabilis akong lumabas sa function hall para pumunta sa powder room. I need to get my shit together.

Huminga ako nang malalim pagkapasok sa powder room. Nag-retouch ako sa kaunting make-up na nasa mukha ko. Inisip ko ang hawak ni Elijah sa baywang ko. Parang nandoon pa rin iyon. Parang hindi natanggal ang kamay niya. Pumikit ako at tiningnan ang gift niyang nakabalot sa isang kulay violet na papel. Binigay niya ito kanina nang nagkita kami. Mabuti na lang at naisip niyang una itong ibigay dahil paniguradong kung ngayon niya pa ibibigay ay mahahalata na kami masyado.

Tumunog ang cellphone ko at nakitang may mensahe roon galing kay Elijah.

Elijah:

You okay? Hindi ako pinapakawalan ni Charles.

 

Mabilis akong nag-type ng ire-reply.

Ako:

Yup. I’m alright. Nag-retouch lang. Babalik na ako.

 

Huminga ako nang malalim at tiningnan ko ang sarili ko sa salamin. Nakabuhayhay ang kulay brown, mahaba, at straight kong buhok. Bumagay lang sa tube dress na suot ko. May itim na eyeshadow sa gilid ng aking mga mata para ma-highlight ang kaunting pagka-chinita nito.

Pinili ni Elijah na sumama sa amin imbes na sa pamilya niya para makasama ako. It’s our first Christmas together as… I don’t know how to call us. I don’t really care. Ang tanging alam ko ay pareho kami ng nararamdaman at tama na iyon para sa akin.

Unti-unti kong pinunit ang kulay violet na wrapper ng medyo maliit na box. Nakita kong may gold ribbon na naka-engrave sa box. Nalaglag ang panga ko nang napagtantong mamahalin na naman itong regalo niya.

“Aspial.”

Kinilabutan ako sa nagsalita sa likod ko. Nilingon ko agad ang malungkot na mata ni Erin habang binasa niya ang box. Itinago ko iyon sa likod ko ngunit sa hitsura ni Claudette sa likod nilang dalawa ni Chanel, nahinuha kong huli na ang lahat.

“Kanino galing ‘yan, Klare?” tanong ni Chanel.

Mabilis ang hininga ko. What shall I do? Galing kay Daddy? Kay Mommy? Kanino?

“Aspial.” Inulit ni Erin ang brand na nakitang naka-engrave sa labas ng box.

“Erin, Chanel, please…” sabi ni Claudette.

Nagulat ako sa matapang niyang boses kahit na tumutulo na ang kanyang mga luha.

“Shut up, Dette!” sabi ni Erin at kinuha agad sa likod ko ang regalo ni Elijah.

Sinubukan kong kunin ang box ngunit lumayo si Erin sa akin at pinigilan ako ni Chanel. Mabilis ang paghinga ni Erin at nanginginig ang kamay niya habang unti-unting binubuksan ang kulay itim na box.

“Erin, akin ‘yan.” Nanginginig ang boses ko.

Nalaglag ang panga niya at marahang kinuha ang isang barrette sa loob. Punong-puno ito ng crystals at kulay violet ang katabing color ng mga crystals.

“Holy shit, pinagawa pa ito.” Nakita kong bumuhos ang luha ni Erin.

Nabasa ang box kaya marahan niyang binaba ang barrette at pinasok ulit sa loob. Laglag panga rin si Chanel nang kinuha ang box at tiningnan ang regalo ni Elijah para sa akin.

“Cousins don’t give each other those kind of gifts, Klare!” Panay ang punas ni Erin ng kanyang mga luha.

Nanginig ang mga labi ko. Kinagat ko na lang ito at yumuko.

“Klare, may relasyon kayo ni Elijah.” Hindi iyon tanong. Kumpirmasyon iyon galing kay Erin.

“Oh my God!” sabay lagay ni Chanel sa box sa sink.

Tumilapon ang barrette. Nalaglag ang puso ko sa nangyari. Agad ko iyong dinampot at maingat na nilagay ulit sa loob. Habang ginagawa ko iyon ay halos mabingi ako sa sampal na natamo ko galing kay Erin.

Advertisements

Leave a Reply

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.